Космічний телескоп НАСА WISE (Wide-field Infrared Survey Explorer) зробив знімок одного з найулюбленіших об’єктів спостереження астрономів-любителів – зоряного скупчення Омега Центавра. Ця група зірок, відома також під номером NGC 5139, знаходиться в сузір’ї Центавра, що, власне, і випливає з її назви. Омегу Центавра можна спостерігати неозброєним оком у нижніх широтах північної півкулі та в усій південній півкулі.

Зоряне скупчення Омега Центавра складається з приблизно 10 мільйонів зірок і знаходиться на віддалі 16 тисяч світлових років від Землі. Приведене на знімку зображення охоплює область неба, площею приблизно 3/2 площ повного Місяця.

Стародавній астроном Птолемей, що вперше згадав у рукописах Омегу Центавра, вважав її однією єдиною зіркою. Набагато пізніше, у 1677 році, астроном Едмонд Халлі (Edmond Halley) ідентифікував Омегу Центавра як яскраву туманність. Але остаточну крапку поставив у 1830-х роках астроном Джон Хершель (John Herschel), описавши Омегу Центавра як кулясте зоряне скупчення, форма якого утримується за рахунок сил притягання зірок, що входять до нього, і яке обертається навколо нашої галактики – Чумацького шляху.

Скупчення Омега Центавра має кілька особливостей, що відрізняють його від інших скупчень зірок. Омега Центавра приблизно у десять разів масивніше, ніж інші скупчення, в скупченні Омега Центавра знаходяться зірки самого різного віку, а не приблизно одного віку, як це спостерігається в інших скупченнях.

Останні дослідження, засновані на знімках, зроблених за допомогою телескопів Hubble, обсерваторії Gemini, прямо вказують на те, що в центрі скупчення Омега Центавра знаходиться чорна діра. Таким чином, фактично Омега Центавра є не зоряним скупченням, а карликовою галактикою, яка колись втратила більшу частину своїх зовнішніх зірок.

Цей знімок у високій роздільній здатності можна подивитися.